Home » Storytelling by Keegan Chetwynd

Storytelling by Keegan Chetwynd

Telling the Story

 Keegan Chetwynd,

Curator,  Commemorative Air Force

When asked if I would write an article for the  WASP Squadron Newsletter about storytelling I  was honored and more than happy to accept  the challenge. I am certainly not a master  storyteller and if you ask some of the folks who  work with me, they will probably tell you that  my stories can be repetitive, long or boring – or  even worse, all three! However, I have had  numerous opportunities to listen to true master  storytellers both exercising their craft and  explaining it. My intent in this article is to pay it  forward – to share with you all some of the  important kernels of information that have  been shared with me in the past.
Some of you might be expecting an article on  the construction of the narrative arc, or the  ancient Greek codifications of Nemesis,  Catharsis … but this is not that article. We deal almost exclusively with historic stories, they  have all of the players constructed – and the  drama is built in. Instead, let’s focus on  storytelling and the technicalities of message  delivery.
Storytelling plays a key role in the CAF. Each  time we show off a plane to the general public,  give a guided tour in a unit museum, or stand  up in front of a classroom full of school children  with artifacts in hand, we are seeking to share  history with others – seeking to tell a story.  Storytelling is actually the primary way in which  the CAF accomplishes its educational mission to impact Americans across the country. It is  crucial that we go into the field, understanding  that the way we tell a story can dramatically  affect the way the public connects with our  artifacts, our airplanes, and World War II  History. Tell a story well and you can have an  impact, make a difference in the world, and  advance the mission of the CAF.
Thankfully the single most important ingredient  for excellent storytelling is already present  within the WASP Squadron in abundance – it is  PASSION. Energetic, passionate delivery will  often engage people with your story in a real  and meaningful way, even if you aren’t as  strong in other fundamental areas. Let the  audience see how much you care about sharing  the story, and they will come to share your  excitement.
It is critical that you consider your audience at  all times. Know that our stories about the  greatest generation are inherently abstract and  hard to internalize because your average  audience member lives as far away from World  War II as the World War II generation was from  the Civil War. This is a massive hurdle that we  have to work to cross each time we tell a story.  Luckily there are two great tools for creating  access points, RELEVANCE and RELATABILITY.  They can be used independently, but have a  multiplying effect when used together.

Making a story RELEVANT can be accomplished  by forming bridges between the wartime  experiences in your story and the things the  audience cares about today.    In the specific case of the WASP Program,  making connections to women’s issues today  would be an example of how a story from  World War II could be made relevant to a  modern audience. Relatability is slightly  different; it is based on providing your audience  opportunities to connect with basic elements of  the human experience. In our WASP example  we might emphasize the struggle to overcome  adversity on the part of the WASP themselves,  because struggle is something we can each  relate to in our own lives. Another opportunity  to forge relatability can come from encouraging  your audience to consider the emotions of  those who lived through the actual experience  you are covering in your story.

Raising questions to the group is a great  technique, as long as it is not over‐used.  Remember that our ultimate goal is to educate  the audience by bringing them along on a journey. We want our story to REVEAL  important information and highlight the  meanings within the history that we are  sharing. Always be asking yourself: Why does it  matter? Why should my audience care?  Endeavor to answer these questions as part of  your delivery.
Make sure that you connect your particular  story with the LARGER NARRATIVE of the war.  Remember that without your help the audience  may struggle to place the story within the  history that they know. This is especially true of  stories which are not broadly known – like that  of the WASP Program. Do not pass up  opportunities to touch on events like Pearl  Harbor or D‐Day which are etched in the  Nations collective memory. Even if they are not  central to your story, you can mention them in  passing.
As we each work to hone our storytelling  techniques, and we weave our narratives  around the touch‐points outlined above we  must also guard against that most heinous of  lurking issues – being boring. We must  endeavor to make our stories interesting. We all  struggle with this as individuals, and the  solutions will be diverse. In my own experience  the best way to ensure a story is interesting is  to test it, and refine it each time it is told. I TEST  STORIES routinely on my girlfriend, because she  will be honest about its being boring – and  while she is passionate about history, World  War II is not really her bailiwick, so her  perspective tends to broadly reflect that of the  general public.

One of the common challenges we face as  storytellers is being “too close” to the story. We  have studied aviation, and World War II; we  forget that our audience might not have. We  forget to give them the context that they need,  because for us it is implied. We might be  agonizing over the explanation of how the  WASP were founded, bouncing back and forth  between Jackie and Nancy, and forget to  explain that women were not initially allowed  to be pilots in the military! As with the boredom  factor, this is most effectively guarded against  by testing the story. In storytelling you have to  start where the audience is are, and bring them  to where you want them to be.
Even as you are telling your story, you have to  keep a weather eye on your audience. Develop  your “Stand Up Comedian Reflex.” This is the  ability to observe what is working, and what is  not working, and adjust on the fly. This is a  critical skill in our role as storytellers. If you  observe people on their phones, or drifting  away, adjust your approach, and see if you can  get them to re‐engage with you, and the story.  Try emphasizing different aspects of relatability  or relevance if you are struggling.
Storytelling is an art form, some people are  born with a natural aptitude. The rest of us  study it, test it, and seek to improve ourselves  over time. The old adage, practice makes  perfect is absolutely correct. I look forward to  seeing all of you sharing the WASP story,  making sure their experiences can inspire us all  to achieve more!
A Word on Content  Another whole article could be written about  crafting the content for your stories. Since it is  my sincere hope that this article has  encouraged you to unleash your creative  energies in telling the WASP story, let me close  by sharing pearls of wisdom on content I have  acquired over time.
1. Stories should be carefully researched  and factual. We shouldn’t just be  repeating stories we have gleaned from  movies and yes, even some books,  without verifying them first.

2. Knowing your content and  understanding it are two different  things. If you understand the story you  are telling you will be able to be flexible  when you need to adapt it for different  age groups etc.

3. We should be careful not to over  generalize when we tell a story, and we  should be aware that using small and  specific examples to explain a global  trend can be helpful for audience  comprehension. Example: WASP ferried  planes vs. the WASP took planes from  the Grand Prairie manufacturing line,  flew them to the specified squadron  base, were themselves ferried back to  Love Field in Dallas (no commercial  airlines!), took a bus to the  manufacturing facility/airfield and  repeated the process.

4. Stories we tell should be chosen for  their ability to emphasize the American  values which won the war:  perseverance, dedication, and courage ‐  because these are the values our
veterans seek to pass on. Don’t glorify  the war, or take issue with right vs.  wrong. Instead, acknowledge the men  and women who fought to keep us safe  from the spreading of the war onto our  shores.  5. Stories from the war years are a  powerful opportunity to show the  awesome might of a united America;  this resonates with modern audiences.